4 de junio de 2014 / 02:51 p.m.

Los Rangers de Nueva York y los Kings de Los Ángeles arrancan hoy la Final de la Copa Stanley para determinar al campeón de la NHL, la Liga profesional de Hockey en Estados Unidos entre las dos escuadras de los mercados más grandes en cuestión de medios a lo mejor en el mundo.

Esta es la primera vez desde la Serie Mundial de 1981, cuando los Dodgers de Fernando Valenzuela vencieron a los Yankees, que equipos de Nueva York y Los Ángeles se enfrentan para definir al campeón en una de las 4 Ligas importantes de la Unión Americana.

Esta ha sido una temporada muy larga de hockey que no solamente incluyó los 82 partidos de la parte regular y los playoffs. Si no muchos de los jugadores de los Rangers y los Kings participaron en las Olimpiadas de Invierno en Sochi.

En cuestión de experiencia, los Kings son los que cuentan con la ventaja. Nueva York esta llegando a su primera Final en 20 años cuando fueron campeones en 1994. Por su parte, los Kings han llegado los últimos tres años a la Final de Conferencia y hace dos años ganaron la Copa.

Ambas escuadras tuvieron caminos complicados para llegar a la Final de la Copa Stanley. Primero los Rangers tuvieron que jugar 7 partidos en la primera ronda para eliminar a Philadelphia. Luego en la segunda ronda vinieron de un déficit de 3-1 ante los Penguins de Pittsburg para avanzar a la Final de Conferencia donde finalmente vencer en seis juegos a los Canadiens de Montreal.

Por su parte, Los Anglés, en la primera ronda, se convirtieron en el cuarto equipo en la historia de la NHL en regresar de una desventaja de 3-0 en la serie ante los Sharks de San Jose para avanzar en los playoffs. De ahí enfrentaron a sus archirivales Ducks de Anaheim y tuvieron que remontar un déficit de 3.2 también en la serie para ganar también en 7 juegos.

Luego en una serie épica entre los últimos dos campeones de la Copa Stanley, los Kings y Blackhawks, Los Angeles llegó a tener una ventaja de 3-1 después de cuatro juegos. No obstante, Chicago demostró su corazón de campeón para empatar la serie 3-3. Los Kings en el Juego 7 se irian abajo, 2-0, 3-2 y 4-3 pero lograron igualar el marcador para que finalmente definieran en tiempo extra y regresar a la Final.

En el hielo debe ser un gran enfrentamiento entre los dos porteros, Henrik Lundquist de Nueva York y Jonathan Quick de Los Ángeles. Los dos estuvieron en las Olimpiadas en Sochi y en sus carreras en los Stanley Cup Playoffs tienen 9 y 8 blanqueadas respectivamente. Quick en el 2012 ganó el premio de MVP de la postemporada.

No obstante, los Kings llegan a la Final no por la grandeza de Quick, que su porcentaje de salvamentos de 91% en la postemporada no es lo que él ha acostumbrado en su carrera, sino por la variedad ofensiva que han demostrado con grandes jugadores como Anze Kopitar, Jeff Carter, Tyler Toffoli, Drew Doughty y sobretodo por Marian Gaborik que llegó proveniente de Columbus a Los Angeles en el día limite para hacer intercambios.

Los Ángeles era conocido como un equipo defensivo pero en los playoffs fue la escuadra que más goles anotó al promediar 3.48 por partido y el líder fue Gaborik que tuvo 12 tantos. Lo máximo que ha conseguido un King en una postemporada desde Wayne Gretzky.

Del otro lado, Nueva York también consiguió a un gran jugador en Martin St. Louis en un intercambio en marzo. St. Louis, quien ganó la Copa Stanley en el 2004 con Tampa Bay, ha sido una inspiración para los Rangers. St. Louis tuvo que lidiar en los playoffs con el fallecimiento de su mamá pero ha liderado a Nueva York en puntos en la postemporada con 13 puntos (6 goles y 7 asistencias).

Hoy arranca la serie en el Staples Center en Los Ángeles entre dos escuadras que tuvieron que luchar con garra para llegar a la Copa Stanley.

JOSÉ MANUEL VILLALVA