22 de enero de 2013 / 03:17 p.m.

El explorador marciano de la NASA Opportunity se embarca tranquilamente esta semana en su décimo año de trabajo, un hecho memorable y dulce, pues sólo tenía la tarea de trabajar durante tres meses.

El robot ha trabajado tanto tiempo sobre la superficie del planeta rojo que es fácil olvidar que aún está activo, sobre todo porque cada movimiento del explorador de la NASA, Curiosity, a 8 milkilómetros de distancia le roba la atención.

“"Opportunity aún está funcionando. Imagínese"”, dijo el subdirector investigador de la misión Ray Arvidson, de la Universidad de Washington en San Luis.

Es verdad, no es tan estilizado como el Curiosity, el explorador interplanetario de más alta tecnología alguna vez diseñado, el cual asombró al mundo al posarse cerca del ecuador marciano hace cinco meses.

Después de muchos años trabajando vigorosamente de un cráter a otro, Opportunity ya tiene ciertos achaques: Tiene una articulación “artrítica” en su brazo robot y se traslada mayormente en reversa debido a una rueda posterior atorada.

Durante los últimos meses ha estado estacionado sobre una colina rica en arcilla en el borde occidental del cráter Endeavour, el cual es un escenario diferente a cualquiera que haya encontrado antes. Se planea que concluya trabajos en su punto actual en los próximos meses y después se traslade al sur, donde el terreno parece más fácil.

El explorador de seis ruedas accionado por energía solar tocó suelo marciano al descender en el cráter Eagle, en el hemisferio sur del planeta, el 24 de enero de 2004, semanas después de que su gemelo Spirit descendiera en el lado opuesto de Marte.

Durante los tres primeros meses hubo actualizaciones frecuentes sobre los movimientos de los exploradores mellizos. El mundo, al parecer, siguió cada trayecto, cada roca tocada e incluso se preocupó por un desperfecto de Spirit, del cual se recuperó.

Opportunity hizo honor a su nombre (Oportunidad) tocando un antiguo lecho lacustre con minerales que se formaron en presencia de agua, un ingrediente crucial para la vida. Posteriormente, realizó uno de los descubrimientos más importantes: Abundantes indicios de un medio ambiente antiguo que fue más cálido y húmedo que el estado actual.

Spirit, por otra parte, toco suelo en un punto menos interesante y tuvo que trasladarse cierta distancia para encontrar evidencia geológica de un pasado con agua. Después de seis años productivos rodando de aquí para allá, quedó en silencio en 2010, atorado para siempre en la arena marciana.

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Misiones previas

-La exploración de Marte por parte de la NASA comenzó en 1964 cuando lanzó las SondasMariner 3 y Mariner 4 (noviembre de 1964) para realizar vuelos cercanos al planeta.

-La sonda Mariner 9 se convirtió en la primera en entrar en órbita marciana, aunque llegó al mismo tiempo que las soviéticas Mars 2 y Mars 3, que encontraran grandes tormentas de polvo en progreso.

-En 1976 descendieron en Marte los primeros exploradores, Viking 1 y Viking 2, que mandaron fotos de la superficie desde las planicies de Chryse y Utopía.

— AP