8 de febrero de 2015 / 04:30 p.m.

Dean Smith, el innovador entrenador que condujo al equipo de básquetbol de la Universidad de Carolina del Norte a dos campeonatos nacionales y dirigió a luminarias como Michael Jordan, falleció. Tenía 83 años.

La universidad difundió el domingo un comunicado de la familia de Smith en el que se informó que el entrenador falleció en su casa la noche anterior acompañado por su esposa y sus cinco hijos.

Smith dirigió a los Tar Heels de 1961 a 1997. Cuando se retiró tenía en su poder la marca de más triunfos como entrenador, con 879. Ganó los títulos del básquetbol universitario en 1982 y 1993 y tuvo a su mando a jugadores como Jordan y James Worthy.

En un comunicado, Jordan dijo que Smith fue "más que un entrenador, fue mi mentor, mi maestro, mi segundo padre. Siempre estuvo a mi lado cuando lo necesité y aprecié eso profundamente".

Smith había padecido problemas de salud en años recientes y en 2010 su familia informó que tenía una condición que le hacía perder la memoria. Durante ese tiempo se ausentó de los reflectores y su esposa Linnea recibió en su nombre la Medalla Presidencial a la Libertad que le otorgó el presidente Barack Obama en noviembre de 2013.

Roy Williams, actual entrenador de Carolina del Norte y quien durante 10 años fue su asistente, dijo que Smith "fue el mejor en la cancha, pero fue mucho, mucho mejor fuera de la cancha con la gente".

En una carrera que duró más de 40 años, Smith tuvo una enorme influencia sobre la forma en que se juega el baloncesto.

Su ataque de "las cuatro esquinas" que consumía el tiempo precipitó el uso del reloj que contabiliza los segundos que quedan para disparar. Fue el pionero en ofrecer una beca de estudios para un atleta de raza negra en Carolina del Norte, en una era en la que la segregación racial predominaba en el sur de Estados Unidos.

El entrenador perteneció al linaje del inventor del básquetbol, James Naismith, ya que jugó y fue asistente de los Jayhawks de Kansas a las órdenes del más famoso discípulo del creador del deporte, Phog Allen.

Smith transmitió en Carolina del Norte lo que aprendió en Kansas pero también hizo algunas aportaciones. Fue el responsable del desarrollo de Jordan el jugador más grande de la historia, quien destacó como novato en el equipo que ganó el campeonato universitario de 1982 al lado de estrellas como Worthy y Sam Perkins, y también tuvo como asistentes a dos de los técnicos más exitosos como Larry Brown y Williams.

La lista de sus logros es extraordinaria. Su única temporada en la que cosechó más derrotas que victorias fue la primera, y se retiró tras superar el récord de Adolph Rupp (Kentucky) de más victorias en la primera división del básquetbol universitario de Estados Unidos.

"Hemos perdido a un hombre que no puede ser remplazado", dijo el entrenador Mike Krzyzewski, quien enfrentó a Smith dirigiendo a Duke y posteriormente lo rebasó en la lista de más triunfos. "Fue alguien único y el básquetbol ha perdido a uno de sus pilares".

Smith dirigió a los "Tar Heels" a 13 títulos de su conferencia, la ACC. Les clasificó 11 veces al 'Final Four', disputó cinco partidos por el título nacional. Carolina del Norte ganó por lo menos 20 partidos en sus últimas 27 temporadas y encadenó una racha de 23 participaciones consecutivas en el torneo de la NCAA.

También condujo a la selección estadounidense que se adjudicó la medalla olímpica de oro en los Juegos de Montreal 1976.

Smith conquistó su último campeonato nacional en 1993, un balanceado equipo que sumó 34 victorias. Una vez en el 'Final Four', los Tar Heels vencieron a los Jayhawks de Williams y luego a los "Fab Five" de Michigan para consagrarse en el Súper Dome de Nueva Orleáns.

A la par de los laureles deportivos, más del 95 por ciento de los dirigidos por Smith se graduaron de una de las universidades públicas más reconocidas del país.

Se retiró en octubre de 1997 con una marca de por vida de 879-254, eclipsando el récord de 876 victorias Rupp durante el campeonato nacional que se disputó en marzo de ese año.

Más de 50 jugadores dirigidos por Smith saltaron a la NBA u otras ligas profesionales. Otros destacados fueron: Walter Davis, Brad Daugherty, J.R. Reid, Jerry Stackhouse, Rasheed Wallace, Vince Carter y Antwan Jamison. Además de Williams y Brown, el único entrenador en salir campeón de la NCAA y NBA, George Karl y Eddie Fogler, fueron otros ex Tar Heels que brillaron como técnicos.

AP