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19 de septiembre de 2015 / 04:14 p.m.

La Habana.- El Papa Francisco calificó el acercamiento entre Cuba y Estados Unidos como un ejemplo para el mundo, y pidió a sus líderes avanzar más en ese camino.

"Animo a los responsables políticos a continuar avanzando por este camino y a desarrollar todas sus potencialidades, como prueba del alto servicio que están llamados a prestar a favor de la paz y el bienestar de sus pueblos y de toda América y como ejemplo de reconciliación para el mundo entero", dijo el pontífice, quien jugó un importante papel para que ambos países anunciaran a finales del 2014 el restablecimiento de relaciones diplomáticas.

Francisco inició el sábado una visita de cuatro días a Cuba y luego partirá hacia Estados Unidos.

"Desde hace meses estamos siendo testigos de un acontecimiento que nos llena de esperanza: el proceso de normalización de las relaciones entre dos pueblos, tras años de distanciamiento", dijo frente al presidente Raúl Castro en la ceremonia de recepción en el aeropuerto internacional de La Habana.

Consideró que se trata de "un signo de la victoria de la cultura del encuentro, del diálogo".

El Vaticano ha dicho que espera que el acercamiento se traduzca pronto en el levantamiento del embargo que Washington mantiene sobre la isla desde hace más de cinco décadas.

Francisco dijo que por su ubicación geográfica, Cuba es un punto de encuentro para los pueblos.

"Geográficamente, Cuba es un archipiélago que mira hacia todos los caminos, con un valor extraordinario como 'llave' entre el norte y el sur, entre el este y el oeste. Su vocación natural es ser un punto de encuentro para que todos los pueblos se reúnan en amistad, como soñó José Martí", dijo.

Dijo que llegó a Cuba tras seguir los pasos de sus predecesores, San Juan Pablo II y Benedicto XVI, en un año en el que además se celebran 80 años del establecimiento de relaciones diplomáticas entre la isla y el Vaticano.

Antes, Castro agradeció al papa su apoyo para el acercamiento, pero advirtió que la normalización con Estados Unidos pasa por resolver otros problemas y reparar lo que calificó de "injusticias".

El mandatario dijo que el embargo que mantiene Washington a Cuba "debe cesar" y lo calificó de "cruel, inmoral e ilegal". También señaló que Estados Unidos debe devolver a los cubanos la base naval de Guantánamo.

Francisco oficiará tres misas masivas en el mismo número de lugares: La Habana, Holguín y Santiago.

Desde horas antes de su arribo, cientos de personas esperaban en las calles por donde el Papa pasará rumbo a la Nunciatura en La Habana.

"¡Se ve, se siente, el Papa está presente!", "¡Se oye, se siente, la iglesia está presente!", coreaba un grupo de personas sobre la avenida 31, cerca de la Nunciatura, entre quienes había monjas y cinco salvadoreñas.

"Venimos por la visita del papa, porque somos católicas", dijo la salvadoreña Sandra del Moreno, de 51 años. "Nos encanta este papa, pero nos hubiera gustado que nos visite al Salvador", añadió esta mujer que vino con cuatro amigas desde San Salvador.

Unas cuadras más allá, tres niños jugaban con una pelota de trapo. "¡Va a pasar el papa Francisco!", dijeron a coro Kevin Duvergel, de 10 años, y Marlos Dueñas, de 9, sobre por qué están ahí junto a la calle y cerca de la Nunciatura.

Desde antes del mediodía, la gente subía a camiones que los llevarían hacia diversas zonas por las que pasará Francisco.

El gobierno cubano se había esforzado para que la gente vaya a las calles a recibir al pontífice de 78 años, e incluso ha ofrecido a la gente un día de paga, meriendas y transportación a trabajadores estatales para que se desplieguen por la ruta donde pasará el papa.

"Esta visita del papa creo que es un aire de esperanza que sopla sobre Cuba, sobre todo por el papel que jugó el papa en el restablecimiento de las relaciones Cuba-Estados Unidos", dijo Diego Carrera, un jubilado de 71 años.

Francisco es el tercer papa que visita Cuba en las últimas dos décadas: Juan Pablo II estuvo en 1998 y Benedicto XVI en 2012.

El grueso de las actividades en la capital cubana las tendrá el domingo, cuando oficiará su primera misa masiva en la Plaza de la Revolución, acudirá al Palacio de la Revolución, visitará la Catedral y se reunirá con religiosos y jóvenes.

Tanto Castro como el presidente estadounidense Barack Obama han reconocido el papel del Papa en el acercamiento reciente entre Cuba y Estados Unidos.