25 de diciembre de 2013 / 07:08 p.m.

El velero, que tenía unas 50 personas a bordo, zozobró abruptamente a unos 140 metros de la isla de Providenciales.

PROVIDENCIALES, Islas Turcos y Caicos .- Dieciocho presuntos inmigrantes haitianos murieron el miércoles cuando su bote sobrecargado zozobró al ser escoltado a la costa de las islas Turcos y Caicos, dijo un portavoz del gobierno de ese territorio británico.

El velero, que tenía unas 50 personas a bordo, zozobró abruptamente a unos 140 metros de la isla de Providenciales, dijo Neil Smith, vocero oficial. Hasta el momento se desconocía la causa, pero la sobrecarga podría ser un factor, agregó.

Unas dos horas antes, en la madrugada de Navidad, la división marítima de la Policía Real de Turcos y Caicos interceptó el barco ante la sospecha de que transportaba inmigrantes y lo iba acompañando a la costa, dijo Smith. La policía recuperó 18 cadáveres y continúa buscando más con la ayuda de buzos y un helicóptero de la Guardia Costera estadounidense.

Las autoridades rescataron a 32 personas, las cuales se encuentran detenidas en Providenciales, la isla más poblada del territorio, bajo sospecha de tratar de ingresar al territorio sin autorización.

Turcos y Caicos, al sureste de las Bahamas, es un destino común para inmigrantes haitianos que buscan escapar de su empobrecido país con el fin de trabajar en el territorio británico en el sector de la construcción o el del turismo.

En noviembre, un barco de inmigrantes sobrecargado naufragó en el sur de las Bahamas y cerca de 30 personas se ahogaron.

La zona está repleta de islas diminutas, arrecifes de coral y partes con aguas bajas, lo que la convierte en una ruta peligrosa para los botes y una zona de tránsito frecuente para los contrabandistas que buscan escapar de la justicia.

AP